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La increíble y sorprendente MIGRACION DE LAS BALLENAS

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Los estudios de migración de las ballenas demuestran que algunas especies realizan grandes viajes de ida y vuelta de los mares tropicales a los polares y otras, en cambio, sólo se mueven localmente

 

Las ballenas, junto con los sirénidos (dugongos y manatíes), son los únicos mamíferos que viven en el mar. Los delfines y las marsopas se incluyen en el mismo grupo, el de los cetáceos, y son de hecho, pequeñas ballenas.

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Los cetáceos se clasifican en misticetos, caracterizados por tener las llamadas “ballenas” (o barbas) en la boca, destinadas a filtrar pequeños peces, crustáceos y otras pequeñas criaturas que componen el zooplancton, y odontocetos, que se alimentan de un amplio espectro de peces, calamares, sepias, pulpos y ocasionalmente organismos de sangre caliente, como aves y mamíferos marinos.

Irónicamente, aquellas especies acerca de las cuales sabemos más, son las peor tratadas por el hombre. La primera evidencia de caza de ballenas procede de la Noruega del siglo IX. Desde entonces se ha cazado a este gran animal y, más recientemente, se ha cazado a las ballenas más chicas, y a los adontocetos.

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En los primeros tiempos de la caza de ballenas, los pescadores tenían su base en tierra firme, y por ello se aprovechaban de las especies que pasaban cerca de las costas en su migración hacia las aguas más cálidas en las que se reproducían. La caza a gran escala no se hizo posible sino hasta entrado el siglo XX, con la introducción de cañones dotados de arpón y la aparición de los barcos factoría. Algunas especies podían ser perseguidas en distintos puntos de sus rutas de migración.

LOS MISTICETOS

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Los misticetos incluyen a los mamíferos más grandes que han vivido nunca sobre la Tierra. Los mayores, como la ballena azul, crecen hasta alcanzar los 35 metros de longitud y 150 toneladas de peso. Incluso la menor, la ballena pigmea, crece 6 metros y puede pesar hasta 5 toneladas. El número de individuos se ha reducido drásticamente en varias de estas especies, debido principalmente al desarrollo de la industria ballenera. Las ballenas azules fueron capturadas en primer lugar, porque el beneficio era el mayor. Cuando su número fue diminuyendo, los balleneros se concentraron en las que le seguían de tamaño: el rorcual común, el rorcual norteño, y, más recientemente, el rorcual aliblanco.

En los comienzos de la pesca de ballena, las subastas eran capturadas cuando pasaban cerca de las costas. Más tarde también fueron capturadas en los mares antárticos, lo que provocó un severo descenso de su población.

Las barbas tienen la misma composición que nuestros cabellos y uñas, las pesuñas de los caballos o los cuernos del ganado. Fueron utilizados como refuerzos flexibles en corsés y en algunos tipos de botas altas. Se emplearon también en la fabricación de escobas y fustas para caballos, así como en la indumentaria de la guardia británica y danesa. Muchos otros productos también se obtuvieron de la ballena, siendo el más importante el aceite, el cual se empleaba para la fabricación de jabón y margarina y, en menor medida, en la elaboración de pinturas. El aceite de peor calidad se empleaba para cubrir el cuero, particularmente en la manufactura de ante.

EN LOS ÚLTIMOS 100 AÑOS SE HA COMPROBADO QUE LOS MISTICETOS MIGRAN ESTACIONALMENTE A LO LARGO DE GRANDES DISTANCIAS

Pueden ser observadas en mares árticos y antárticos en los meses de verano, y en los trópicos durante el invierno. Los estudios del contenido estomacal de estas ballenas, incluso cuando se encuentran en zonas tropicales, indican que la comida ingerida es principalmente de origen ártico y antártico, y que la capa de grasa es más delgada en los trópicos. La presencia de ciertos balanos, así como de cicatrices de lampreas sobre la piel demuestran su estancia en aguas tropicales, mientras que una delgada capa de diatomeas encontrada en ballenas azules revela una larga permanencia en latitudes altas.

Muchas ballenas se reproducen en aguas cálidas tropicales y subtropicales, donde sus crías encuentran buenas condiciones para sobrevivir, y migran a latitudes mayores para alimentarse. Aunque en tierra, los trópicos son áreas exuberantes con densas selvas húmedas, las azules aguas tropicales tienden a ser pobres en alimento. Las concentraciones de masas de plancton y de sus consumidores son raras en los trópicos, donde grandes áreas del océano son virtuales “desiertos en el mar”. Como consecuencia, estas ballenas deben moverse continuamente lo largo de grandes distancias en busca de comida, la cual es abundante durante el verano en los océanos Ártico y Antártico.

Sin embargo, hay excepciones. Las aguas ecuatoriales de las Islas Galápagos, el mar Caribe, el mar Arábigo y unos pocos lugares más contienen literalmente cantidades colosales de plancton, peces y calamares. Grandes bancos de delfines, en ocasiones miles de ellos, se pueden encontrar en estas regiones y no emigran lejos dado que no lo necesitan.

Entre las ballenas barbadas, la ballena de Bryde es tropical y subtropical, y no lleva a cabo grandes migraciones. Su dieta es variada como para permitirle encontrar áreas de alta productividad, como los afloramientos oceánicos, donde hallan la comida necesaria todo el año. Algunos rorcuales albiblancos parecen ser habitantes permanentes de zonas cálidas, mientras que otros pasan los meses de verano en los mares polares ricos en alimento.

Los viajes de las grandes ballenas migratorias como la ballena azul, el rorcual común y la yubarta son extraordinarios. Abandonas las zonas ricas en plancton, al final del verano, y vuelven a las aguas “pobres” tropicales y subtropicales, sólo algunas habrán tomado algún alimento durante este largo viaje. De cerca de 6 mil yubartas capturadas en la estación subtropical de Tangalooma, Australia, durante los años 50 y 60, únicamente una de ellas tenía alimento en el estómago. En aquella zona, los balleneros podían distinguir de forma fácil entre las ballenas procedentes del norte, es decir, aquellas que migraban desde las áreas de verano hacia mares tropicales, de las muchas más delgadas que migraban hacia el sur, abandonando los trópicos. En otras palabras, estas ballenas ayunan durante al menos 4 meses al año, viviendo de su grasa y otros tejidos corporales almacenados durante el verano. Lo que es más remarcable, es que algunas de ellas están embarazadas mientras se dirigen a las zonas cálidas de cría, para lo cual tiene que salvar más de 7000 mil kilómetros, y amamantan a sus crías durante el viaje de vuelta. Y, además, en todo momento su temperatura corporal es como la del ser humano: 37 grados centígrados.

Su gestación dura cerca de 12 meses, así que la hembra que se aparea en la estación de cría emigra hacia las áreas ricas en alimento en los meses de verano mientras el feto crece, y da a luz cuando regresa al área de cría al año siguiente.

 

LA MIGRACIÓN DE LA BALLENA GRIS Y DE LA YUBARTA SON LAS QUE MÁS HAN SIDO ESTUDIADAS

Aunque sabemos que casi todas las ballenas crían en aguas tropicales y se alimentan en aguas polares ricas en plancton, conocemos relativamente poco acerca del destino final de muchas especies en sus rutas de migración. En ese sentido, las más estudiadas han sido la ballena gris y la yubarta, que pueden ser observadas directamente a lo largo de la línea de costa de los continentes. Este comportamiento posiblemente sea debido a que los ballenatos nazcan en aguas someras y abrigadas. Estas ballenas pueden ser vistas a menudo en aguas tropicales a una profundidad de unos 200 metros.

Las rutas migratorias de las yubartas son también conocidas a partir de estudios de individuos marcados.

La cronología de las migraciones estacionales de la ballena azul, la yubarta y el rorcual común no coincide exactamente. Los rurcuales comunes migran a los mares antárticos más tarde que las ballenas azules. Parece ser que el estado sexual y reproductivo de las ballenas es lo que determina las fechas de las partidas. Durante la migración hacia las aguas tropicales en invierno, las yubartas preñadas son de las últimas en abandonar el océano Atlántico, y la madres con sus crías también son las últimas en emigrar hacia las áreas de alimentación en primavera.

Se cree que las ballenas procedentes del sur constituyen poblaciones bien definidas de las del hemisferio norte. Incluso si cruzan el ecuador, la posibilidad de que estas ballenas se mezclen es muy reducida, dado que la mayoría visita aguas tropicales durante el invierno en su hemisferio de procedencia. De todas formas, es posible que se produzca algún intercambio.

El rorcual norteño se desplaza a latitudes más altas durante la primavera y hacia el ecuador en otoño, pero sus migraciones son más difusas e irregulares que las de otros misticetos. Su tendencia a nadar en aguas relativamente cálidas y a evitar mares helados, explica esta diferencia.

Las ballenas de Groenlandia están confinadas a las aguas árticas y subárticas. Su migración tiene lugar hacia el norte en primavera y verano, y hacia el sur a finales de otoño. Viven fundamentalmente en áreas de hielos flotantes (icebergs), y están mucho mejor adaptadas que las otras ballenas a la vida en ambientes helados. Navegan de forma fácil a través de canales en el hielo, y pueden romper capas delgadas del mismo con la cabeza. Sin embargo, no es raro que algunos ejemplares queden atrapados en el hielo y terminen congelados.

 

LOS ODONTOCETOS

Los odontocetos ocupan hábitats más amplios que los misticetos, y la migración latitudinal tiene lugar sólo en unas pocas especies. Algunos viven en ríos y se hallan, por ello, muy restringidos en sus movimientos.

 

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PETAURO DEL AZÚCAR Sus primos son el canguro y el koala, y como su nombre lo dice, gusta de comer “azúcar”

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También conocido como falangero del azúcar, es un pequeño mamífero del orden de los marsupiales. Es “primo” de otros animales bien conocidos como el canguro o el koala. El nombre del animalito hace referencia a algo muy simple: le encanta el azúcar.

Si el petauro pudiera elegir un solo alimento, él comería azúcar. Afortunadamente para sus dientes, este rico manjar no siempre está disponible para comer en el bosque, pero sí lo están las pequeñas arañas, ratoncitos, lagartijas y pájaros de pequeño tamaño, o bien, la savia de los árboles, el néctar de las flores o los frutos de temporada.

Un petauro adulto suele medir entre 26 y 36 centímetros, contados, eso sí, desde el principio de su hociquito hasta la punta de esa cola frondosa que mide tanto como su alargado cuerpo. Como suele suceder en la naturaleza, los machos de la especie suelen pesar algo más que las hembras: entre 120 y 160 gramos los primeros y entre 100 y 120 gramos las segundas.

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Si tuviéramos que comparar al petauro del azúcar con un animal parecido, seguramente elegiríamos a una ardilla. Comparte con ella numerosos rasgos físicos, como la pequeña cabeza redondeada o sus grandes y profundos ojos oscuros. Pero el pequeño petauro presenta otros rasgos que le diferencian de otras especies: sus largas orejas con los bordes de color negro, su hocico afilado con la punta sonrosada, el antifaz negro que bordea sus ojos o esa larguísima y peluda cola, que tanto le ayuda en sus desplazamientos por el bosque.

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EL PETAURO DEL AZÚCAR CUENTA CON UN PAR DE “ALAS”

El petauro del azúcar vive en las zonas arbóreas y se desplaza por las ramas de los árboles planeando entre ellas. ¿Cómo?, gracias a dos membranas que le recorren el cuerpo y que se denominan patagios.

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El petauro posee dos patagios, uno a cada lado del cuerpo y recorren sus costados casi en su totalidad, desde uno de los dedos de su mano hasta el pulgar del pie de su pata posterior. Estas “alas” que le permiten volar distancias de hasta 50 metros cuentan con la ayuda de un timón natural: su frondosa cola.

Otra herramienta biológica que permite al petauro vivir en las ramas de los árboles son sus manos, las cuales poseen pulgares oponibles que, además de permitirles sujetarse mejor a las ramas, sirven para desparasitar la piel de su familia y llevarse a la boca las distintas cosas que encuentra en el vecindario.

El color original del manto del petauro es gris, con una franja de color marrón muy oscuro o negro que recorre su espalda, desde la nuca hasta la base de la cola. Pero ¿quieres saber una curiosidad? Los petauros en libertad son de color marrón porque su pelo se impregna de la savia de los árboles por los que se desplaza. Cuando cae una tormenta el petauro recupera su color original, una preciosa tonalidad gris perla, que perderá poco a poco en sus aventuras por el bosque.

Los petauros se encuentran en todo el este y el norte de Australia, algunos se han localizado en el sur, así como sus islas cercanas, incluyendo Tasmania y Papúa, Nueva Guinea.

 

UN AUTÉNTICO MARSUPIAL

Los petauros son animales marsupiales y, así, cuando nace su camada se aloja en “la bolsa” que tiene la hembra en la zona de su barriga. No hay problema de saturación, ya que las hembritas petauro sólo tienen una o dos crías cada vez.

Los machos tienen una característica única en relación a los otros marsupiales: tienen un pene bifurcado, el cual actúa por separado.

Los petauros del azúcar alcanzan la madurez sexual a los 7-10 meses. La temporada de apareamiento ocurre generalmente en agosto, pero puede ir de junio a noviembre. El macho dominante es a menudo el único varón en el grupo social, pero es la hembras la que deciden con quién se empareja. El macho se acerca primero a la hembra con la esperanza de aparearse y con la glándula de la frente le frota su vientre. Si ella lo acepta, ella frota su frente en el vientre de él.

El período de gestación es corto, va de 15 a 17 días y nacen de 1 a 3 crías lampiñas, las cuales miden menos de 5 mm de longitud. Los jóvenes se alojan en el marsupio de su madre donde se aferran a uno de los cuatro pezones. Allí permanecen alrededor de 70 días. A los diez días después de nacer abren los ojos y después de un mes están listos para comer alimentos sólidos.

Son unos animales muy ruidosos y además “cantan” entre ellos. Los petauros tienen muchas glándulas odoríferas utilizadas para marcar su territorio. Los machos tienen tres: una se localiza en la frente, otra en el pecho y la última, en la cloaca (abertura de las vías urinarias). La mejor manera de identificar a un macho es que al mirarlo de frente, la glándula odorífera se ve a simple vista.

Estos animales tienen un agudo sentido del olfato y del oído. Son de hábitos nocturnos, por lo que también tienen la visión nocturna muy buena. Tienen una vida de 9 años en el medio silvestre, 12 en cautiverio.

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ANIMALES ASOMBROSOS: CONOCE AL CURIOSO SAPO DE SURINAM

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El sapo de Surinam, es un anfibio que habita en las regiones tropicales y subtropicales de Sudamérica, de cuerpo aplanado y cabeza plana. Normalmente localizado en pantanos, aguas turbias o fangosas y con un tamaño entre 5 y 20 centímetros.

Este sapo se reproduce cuando el nivel de agua es alto y la temperatura baja. La hembra deposita entre 60 a 100 huevos que son fertilizados por el macho y los une a la espalda de la hembra, donde su piel encierra a los huevos fertilizados.

Después de una incubación de 3 a 4 meses los individuos de aproximadamente 2 centímetros salen de la espalda de la hembra por unos orificios (estructura en nido de abeja).

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El comportamiento de reproducción del sapo de Surinam es notable, los machos y las hembras realizan increíbles piruetas durante el apareamiento.

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El sapo de Surinam tiene un estilo de vida casi completamente acuático. Es capaz de permanecer bajo el agua hasta una hora sin salir a la superficie en busca de aire. Como esta especie se camufla contra el barro oscuro de su hogar acuoso, sus pequeños ojos que miran hacia arriba son capaces de ver en todas las direcciones, lo que le permite detectar y evitar a los depredadores.

A diferencia de muchas otras especies de anfibios, el sapo de Surinam no se sienta en sus extremidades anteriores, en su lugar adopta una posición extendida constante.

 

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Este sapo carece de lengua y dientes, y producen un sonido en el apareamiento gracias a la rotura del hueso hioides.

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CONOCE TODO SOBRE LOS INCREIBLES MARSUPIALES

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Constituye una gran familia y los hay de todos los pesos y tamaños, desde los debiluchos de 3 gramos al nacer a los fuertes de 60 kilos, aunque algunos muy diferentes, los marsupiales poseen características comunes entre sí

 

¿Qué tiene en común un canguro, un koala y una zarigüeya? A primera vista, la respuesta no se aprecia de inmediato. La solución a esta adivinanza zoológica se encuentra bajo sus vientres, donde cada uno de ellos muestra la “bolsa” en la cual se terminan de desarrollar sus crías.

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Los marsupiales son un grupo de animales que tienen la característica de que sus crías nazcan en estado inmaduro. Las hembras suelen llevar y amantar a sus crías en las bolsas que tienen en su abdomen. Para llegar a esta bolsa los bebés van trepando por los pezones hasta que alcanzan su meta. El recién nacido se queda en este lugar hasta que se encuentra bien formado y no necesita más que la leche de la madre para alimentarse, ya que su tamaño es apropiado.

 

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¿DÓNDE VIVEN LOS MARSUPIALES?

Entre los animales que conforman este grupo encontramos a los koalas, wombats, bambocoots. Existen cerca de 260 especies diferentes de marsupiales y los hay de todos los tamaños el más grande son los canguros y los más pequeños las musarañas (que entre otras características se distingue por no tener bolsa).

Estos animales viven en los bosques, en las llanuras y en los diferentes desiertos. Cerca de 195 habitan en Australia y en las islas de Nueva Guinea, de Temor y de las Cibeles. Mientras que el resto es normal verlos paseando por América. Los marsupiales están ausentes en Europa, África y Asia. A continuación, veremos a algunos de los más conocidos.

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CANGUROS

Estos son los más comunes de los marsupiales. Son los animales herbívoros que viven normalmente en la sabana o en la estepa. Algunas especies, como el dendrolago, han invadido los bosques.

CANGURORATAS

Que no deben confundirse con las ratas canguro, porque estas últimas son pequeños roedores y no marsupiales. El potoroo es el ejemplo representativo de la familia. Es un infatigable noctámbulo, que corta la maleza y la madera buscando raíces y tubérculos que constituyen su dieta. Los zoólogos piensan que estos animales son el origen de los grandes canguros.

KOALA

Los koalas no comen más que hojas de eucalipto y no de cualquier tipo, de entre las más de 600 especies que crecen en Australia, este animal no consume más que unas 30. Las hojas contienen aceites tóxicos, los cuales son destruidos por una sustancia que segrega el hígado de este animal.

El koala posee un intestino de alrededor de 1.8 metros de largo, donde se lleva a cabo la digestión del alimento. Las hojas de eucalipto no son muy energéticas y esto lo obliga a comer a diario por lo menos 500 gramos, para así poder dedicarse a su ocupación habitual: dormir 18 horas al día.

NUMBAT

Es el único representante de su familia. Este curioso animal no come más que terminas sazonadas ocasionalmente con hormigas. Con un fuerte golpe de sus garras, destroza el termitero. Este animal tiene otra particularidad, no cuenta con la característica “bolsa”. Sus 4 mamas están recubiertas por una espesa mata de pelo a las cuales los bebés van sólidamente agarrados después de su nacimiento.

LÉMURES

Los lémures viven en los árboles, se alimentan principalmente de hojas y frutas, y son animales nocturnos. Son muy lentos para desplazarse, pero esto no parece impedirles capturar las lagartijas y pequeñas aves para comer. Habitan en las islas Cibeles, Nueva Guinea y en el norte de Australia.

DASIUROS

Esta familia agrupa 52 especies, todas ellas carnívoras, de forma y dimensiones muy diversas, que va desde el minúsculo planigal (de aspecto parecido a una musaraña, que no pesa más de 3 ó 4 gramos y consume insectos), hasta los gatos marsupiales que se alimentan de roedores y aves pequeñas. El gigante de la familia es el Demonio de Tasmania, dotado de un enorme apetito, pero de poco mérito como cazador, regularmente se alimenta de carroña.

 

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